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El futuro de los procesadores

 

 
 
INTRODUCCION

Cambiamos de temporada, llega el otoño. Con este cambio de estación, resurge el mercado de hardware, con nuevas marcas, productos, gamas, familias de nuevos componentes con los cuales irrumpir ante los clientes, ya sean nuevos o "de toda la vida".

Cada día son más las noticias que encontramos relacionadas con los nuevos procesadores de diferentes naturaleza que los principales dominadores del mercado están fabricando. A veces en nombre clave y a veces con el nombre definitivo.

Lo cierto es que tanto Intel como AMD tienen el punto de mira en mejorar siempre el producto de la competencia y acaparar todos los sectores del mercado. La oferta que actualmente encontramos en el mercado es tan amplia que para considerar una buena compra habremos de evaluar muy bien las necesidades que tenemos y el presupuesto.

Todas esta gran oferta beneficia de un modo u otro al usuario que al fin y al cabo es quien compra el producto, pero de algún modo los precios cambian a diario poniendo al descubierto que lo que se paga por un procesador hoy mañana no lo vale.

Los fabricantes tienen su factorías funcionando al 100% y a pesar de la crisis que llevamos soportando en el sector desde hace aproximadamente un año, la investigación y desarrollo de nuevas tecnologías para obtener más potencia, con procesos de fabricación menos costosos sigue al mismo nivel.

¿Qué presentará Intel esta temporada? Poco podemos comentar de una compañía como Intel y que nadie no sepa aún. Independientemente del lado que escoja un usuario, lo cierto es que Intel sigue siendo la dominadora indiscutible del mercado, y la preferida por la mayor parte de compradores de procesadores.

AMD sigue muy de cerca las cifras en las que se mueva Intel y desde hace un tiempo para acá cada vez es mayor el frente de batalla que presenta, ofreciendo productos de igual rendimiento a un coste inferior. La línea de productos que sigue actualmente Intel está íntimamente relacionada con el Pentium 4 y con el Xeon, del que se espera una nueva versión que aquí comentaremos en las próximas líneas.

Xeon, este nombre no resulta ni mucho menos extraño, es más este procesador, diseñado específicamente para máquinas de alto rendimiento ya está en la calle y funcionando a la perfección, recordemos que es un procesador de 64 bit.

Por tanto, si en este artículo estamos hablando de los nuevos procesadores que están en la órbita de las compañías, ¿por qué hablamos de Xeon? El procesador ya ha salido, pero en el tintero Intel prepara un nuevo Xeon cuya tecnología se espera que doble el rendimiento de este procesador.

Hyper-Threading

Esta tecnología llamada Hyper-Threading está siendo seguida muy de cerca también por AMD (ya hablaremos más adelante de este tema) y se comenta que será capaz de multiplicar por dos las prestaciones del procesador que la posea.

Las tecnologías que incorporará el nuevo Xeon son básicamente las mismas que tiene el actual Xeon, pero hay dos nuevas características, llamadas Hyper-Threading y microarquitectura NetBurst de Intel, que presenta novedades más que relevantes por la que podemos afirmar que el nuevo Xeon nada tendrá que ver con el rendimiento que ofrece el actual.

Las cifras que maneja Intel sobre el rendimiento que obtendrán con este nuevo procesador hablan del 80% más que el equivalente actual, es decir, casi el doble de rendimiento que el actual. Este nuevo procesador estará construido con tecnología 0.13 micras, usada en la actualidad para los modelos Pentium 4.

La tecnología Hyper-Threading permite que un sistema operativo reconozca dos procesadores en una máquina que físicamente solo está provista de uno. El sistema operativo realizará todas las tareas como si de un ordenador dual se tratase y mandará dos procesos simultáneos a los procesadores que cree existen.

El resultado es el mismo que obtendríamos con un ordenador dual, es decir, poder realizar dos procesos simultáneos sin perder capacidad por ello. Por ejemplo, si mandamos dos tareas simultáneas a un ordenador con un solo procesador, este irá repartiendo su uso para llevar a cabo los dos procesos.

Mientras que si lanzamos los mismo procesos a un ordenador dual, cada procesador adoptará una tarea y duplicamos la velocidad de obtención de resultados. La tecnología engaña de esa manera al sistema operativo gracias a las dos canalizaciones de procesamiento que integrará en su corazón el nuevo Xeon.

Esto le permitirá albergar dos procesos simultáneos y acelerar el procesamiento de cada uno de ellos por separado. Los testeos iniciales realizados a los primeros prototipos demuestran que esta tecnología será especialmente útil para los sistemas de servidor, ya que ahorrarán la compra de un procesador obteniendo un resultado muy similar.

Desde intel nos llega igualmente un renovado Itanium, el Itanium 2, otro de los modelos de intel diseñado para servidores. Este procesador ya tiene una versión disponible que en breve verá como un nuevo procesador varía completamente su estructura y rendimiento gracias al nuevo núcleo que se le implantará, llamado McKinlev.

Nuevo Itanium
 

Este nuevo procesador, incluye entre otras cosas un núcleo de 128 bit, lo más potente hasta la fecha. El Itanium, que ya lleva tiempo en la calle, estaba constituido con núcleo de 64 bit. Otra de las diferencias fundamentales es la inclusión de la caché de tercer nivel en el propio núcleo.

De esta manera se disminuye el tiempo de transporte de datos entre esta y el bus de datos y por tanto aumentando la velocidad general de procesamiento. Según intel, esta nueva arquitectura hará que el rendimiento de este procesador aumente entre un 50 y un 100% el rendimiento del Itanium anterior.

Prescott es el nombre en clave de la nueva era de procesadores para ordenadores de sobremesa, Prescott es uno de los secretos mejores guardados por Intel en el que la primera novedad es la desaparición de Pentium como distintivo del nombre que recibirá comercialmente hablando, o al menos esa es la intención inicial que tiene la multinacional americana.

Este procesador que inicialmente saldrá para la segunda mitad del próximo año 2003, será el primero con proceso de fabricación de .09 micras, contando con nada menos que 100 millones de transistores integrados en su interior.

AMD no quiere perder la estela de Intel, una estela que viene siguiendo desde hace algunos tiempos cada vez más de cerca, y a juzgar por los resultados está cada vez más cerca de ponerse al nivel de la todopoderosa Intel. Su últimos procesadores están rayando a una gran altura y cada vez son más los usuarios que apuestan por AMD en detrimento de Intel.

Todavía le falta ese puntito necesario para alcanzar de lleno las nuevas tecnologías que intel está aplicando y que tiene en camino. Por el momento nos centraremos en los nuevos proyectos que están por venir y las tecnologías que están incluidos en ellos.

Una vez tengamos muestras de ellos será el momento de juzgar como se está trabajando en la sección de investigación y desarrollo de AMD. De entre los factores relevantes de la compañía podríamos destacar los acuerdos alcanzados con nVidia para la implantación del nuevo nForce 2 como soporte para placas base de AMD.

Procesadores de AMD

Opteron es el nombre que recibe el procesador que AMD implantará para servidores y estaciones de trabajo de alto rendimiento. Su base, de 64 bit se asegura que es la primera del mercado en conseguirlo, y es que su arquitectura sigue siendo x86. Asegura una total compatibilidad con las aplicaciones de 32 bit implantadas hasta la fecha en las empresas.

Entre las innovaciones más importantes del procesador AMD Opteron se incluye una controladora de memoria integrada, que reduce los atascos de memoria, y la tecnología HyperTransport, que aumenta el rendimiento global, eliminando o reduciendo los atascos de E/S, gracias a la ampliación del ancho de banda y la disminución del tiempo de respuesta.

A diferencia de Opteron, nombre en clave de un nuevo procesador para servidores y estaciones de trabajo de alto rendimiento, Barton es el nombre de un nuevo núcleo con el que AMD pretende competir frente a la nueva generación de Pentium 4 que está por llegar.

Entre las características más destacables de este nuevo núcleo está la inclusión de una caché de segundo nivel de 512 KB, un tamaño superior a la que hasta ahora tenía el núcleo anterior, el Thorougbred. El bus del sistema es otra de las cualidades que a priori podríamos destacar, ya que según AMD parece ser que podría a llegar hasta los 200MHz, aunque en este caso son solo conjeturas, no hay nada confirmado oficialmente.

Los procesadores con núcleo Barton partirán desde una velocidad de 1.67GHz, equivalente a la nomenclatura 2600+. Esto puede parecer un paso atrás, pero la inclusión de esta nueva caché L2 hará que los procesadores con la misma velocidad que los de núcleo Thorougbred rindan a un nivel bastante superior.

A lo largo de este artículo hemos mostrado las últimas tendencias de los grandes fabricantes de microprocesadores, las nuevas tecnologías que pretenden implantar y algunos datos técnicos que de momento han revelado no sin ciertos recelos.


Competencia y conclusiones

Aunque la competencia seguirá siendo dura, lo cierto es que Intel parece pegar con más fuerza en todos los terrenos, especialmente en las opciones para servidores y estaciones de alto rendimiento. Su nuevo Xeon y el Itanium 2 serán un duro hueso de roer para el Opteron de AMD.

Este, como contraprestación más importante, ofrece un sistema de 64 bit basado en  la arquitectura x86 que garantiza total compatibilidad con las aplicaciones de 32 bit de las empresas. En los equipos de sobremesa, la oferta está entre Prescott de intel y el nuevo núcleo Barton de AMD.

Los dos ofrecen unas buenas vibraciones, pero no podemos dar por sentado los buenos o malos resultados hasta no tener sobre la mesa de pruebas una versión definitiva y ver como evoluciona. De momento nos creemos las previsiones de los fabricantes sobre las prestaciones.

En los sucesivos meses iremos desentrañando toda esta maraña en la que nuevos productos saldrán al mercado. Poco a poco iremos viendo los modelos uno a uno y analizando los resultados que dan en el banco de pruebas.

Una vez que tengamos estas pruebas en las manos, podremos ver con qué contamos para montar los ordenadores del futuro. Por el momento, lo que si sabemos es que la oferta es amplia, y que podemos contar con muchas alternativas, lo cual siempre es bueno para los usuarios.

Bienvenido por tanto a los procesadores del futuro, donde la tecnología de mañana viene a nuestras puertas lista para quedarse e instalarse en los ordenadores del presente.